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探访神秘仓库记Waymo自动驾驶车队繁忙

2019.07.04 来源: 浏览:6次

探访神秘仓库:记 Waymo 自动驾驶车队繁忙的一天

按:亚利桑那郊外一个不起眼的仓库——这是 Waymo 的车库,也是那些披挂整齐,使用先进软件和硬件武装到牙齿的克莱斯勒 Pacifica 自动驾驶汽车的“家”。

虽然 Waymo 的自动驾驶打车业务今年年末才会正式在凤凰城落地,但过去一年多,这项服务已经在“试运行”了。Waymo 的 Early Rider 项目已经有了 400 多名体验乘客,这些人只需通过 Waymo 的叫车应用,就能免费乘坐自动驾驶汽车往返于学校、购物中心、健身房或其它服务范围内的地点。

在今年年底正式上线后,该服务就会面向公众开放,并开始对外收费。据(公众号:)了解,项目正式落地初期,车上还是会有 Waymo 的员工,不过他们不是司机,而是乘客们的“护花使者”。如果一切顺利,Waymo 将创造历史,成为第一家将全自动驾驶出租车服务推向世界的公司。

车队管理是隐藏关卡在服务上线的倒计时阶段,Waymo 向美国的科技媒体 TheVerge独家分享了 Waymo 的幕后工作,而这一项目的核心就是那个 7 万平方英尺的大仓库:这里不但有车,还有管理这些车辆的技术员、工程师和机械师。同时,客户服务代表和产品经理在这里也有专门的工位。

虽然有人满腹疑问,但许多人还是希望自动驾驶汽车能从根本上改变我们出行的方式。

说起来容易做起来难,车队管理就是决定这项技术成败的隐藏挑战之一。举例来说,一旦服务上线,自动驾驶汽车就必须日夜不停地工作,这样才能尽快收回传感器、芯片、软件和其他系统上投入的资金。

不过,这也会让车辆的管理和养护任务飙升。随着上线日期的不断临近,Waymo 也想证明自己并没有怠慢这一隐藏挑战。

Waymo 在亚利桑那的业务负责人是 Ellice Perez,这位前面包店主管主要负责监督车队的配套团队,包括技术员、调度员等,当然还有乘客支持团队。她的就是让这些繁杂的工作精准有序起来。

“这就像飞机起飞前的检查,我们得保证车辆出门前做好准备。”Perez 说。“我们也是这样执行的。出门前 Waymo 会校准车辆传感器、检查硬件和软件。我们甚至会复核车辆中各种油的液位、胎面和其他安全配置。一切完成后,车辆才能正式上路。”

当然,这么复杂的工作 Perez 可不是靠自己在面包店的经验就能管理过来的,她还在分时租赁共享汽车平台 Zipcar 干了十年。

Zipcar 在巴尔迪莫和华盛顿的业务都是她一手掌控的。帮助公司站稳脚跟后,她还带着 Zipcar 打进了多个欧洲城市,包括巴塞罗那、巴黎、维也纳、马德里、伊斯坦布尔、法兰克福和布鲁塞尔等。Zipcar 甚至还进入到中国台北试水。

加入 Waymo 后,她把自己对于车队运营和管理的经验也一并带来。“在 Zipcar 时我就相信,这世界上用于分享的汽车可以比私家车更多。”Perez 说。

Waymo车队繁忙的一天一般来说,Waymo 车队的一天始于清晨 5 点,那时出发前的检查就开始了。

鉴于 Waymo 的雷达、摄像头和激光雷达都是自主研发的,因此技术员维护起来要方便不少。检查结束后,调度员会决定车辆今天的工作地点,其根据是 Early Rider 项目采集到的数据。“我们希望能将车辆派到用户最需要的地方。”Perez 说。

在大多数情况下,这些车辆还是会配备安全驾驶员。经过一上午“辛勤劳作”后,车辆回到仓库换班,安全驾驶员也能借机休息,毕竟监控自动驾驶汽车是一个会让人大脑抽筋的工作。

安全驾驶员的问题在 Uber 致命车祸后也成了众人关注的焦点,不过 Waymo CEO John Krafcik 称公司车辆遇到这种情况肯定能及时停下来。

一整天,Waymo 在山景城的工程团队都会不断给凤凰城团队推送更新的测试软件,随后工程师们就得将软件上传车队的蜂巢大脑。Waymo 能快速进行迭代,也是拜其“虚实结合”的测试方案所赐。

不过,计算机不是万能的,在遭遇一些奇怪的路况或是新建筑工地时,它就会不知所措。这时,Waymo 的应急响应团队就能派上用场。

如果车辆遇到无法解决的情况,它会自动将问题反馈给应急响应团队寻求解决方案。这个解决方案还会在全车队共享,方便大家共同进步。需要注意的是,快速响应团队里的操作员分布在凤凰城和奥斯丁(德州)两地,他们无法直接操控车辆。Perez 表示,他们只是一双天眼,在有复杂情况时才出现。

除此之外,Waymo 还有个专门负责听取乘客要求和其它反馈的团队。

当然,乘客不用亲自找到 Waymo 的大本营,他们只需通过 Waymo 的叫车应用或车上类似“安吉星”系统的按钮来反馈就行。此外,如果用户在车上时想更换目的地或者连上车辆的音响系统,这个按钮也能派上用场。除了充当乘客的“留言簿”,该团队还要利用车内安装的摄像头检查乘客下车后是否遗忘了贵重物品。未来,当乘客酒过三巡晃悠悠的回家时,这个功能也可派上用场。

最近,Waymo 的 Early Rider 项目升级成为 7X24 小时全天候服务,显然它已经开始为真正的商业化落地做准备了。

这样全年无休的运营让车辆有了更多的上路机会,但仓库里的清洁团队恐怕也会忙得团团转。虽然现在还没有乘客被 Waymo 自动驾驶汽车弄得晕头转向,但 Perez 已经开始做两手准备。“在 ZiPcar,这样的事我见过太多了,打扫起来实在是麻烦。”她回忆。

“小白鼠”们怎么说?Waymo 曾表示其测试车开进过全美 25 座城市,不过凤凰城阳光灿烂的天气和宽阔的道路才是它选择长期扎根的原因。

2017 年 10 月以来,Waymo 的测试车就有不配备安全驾驶员照样上路行驶的能力,不过参与 Early Rider 项目的车辆 Waymo 只有偶尔才会这样大胆。

29 岁的软件产品经理 Lilla Gaffney 是 Early Riders 项目的体验者之一。作为一名科技发烧友,去年看到这个项目的广告后, Gaffney 马上报了名。在那之后,Waymo 自动驾驶汽车就成了她们家三口人出行必备的工具,无论是去健身房、工作还是周末去餐馆和公园都要使用它。

Gaffney 表示,与当地的出租车或 Uber、Lyft 相比,她更喜欢 Waymo 的自动驾驶汽车。因为它让人更有安全感,因为 Waymo 用了相同的车型,内饰也一样。同时,这些车辆干净舒适,因此她很享受充当“小白鼠”的感觉。也就是说,在过去一年的免费乘车中,她也感受到了 Waymo 自动驾驶汽车那些细微的变化。

“最初,这辆车机械感十足。”Gaffney 在接受采访时说道。“在接近停车标志时,测试车会犹犹豫豫,仿佛在做思想斗争。”

不过,随着车辆行驶里程的不断增加(800 万英里),Gaffney 感觉它们越来越自信了。“跟我开车一个样。”她说。“Waymo 的车跑起来非常小心。”

如果在路上出了问题,Gaffney 会通过 Waymo的反馈系统反映问题。经过不断改进后,Gaffney 认为它已经完全能替代传统出租车或 Uber/Lyft 。

不过,Waymo 并没有彻底改变 Gaffney 的生活。Waymo 的车队只能在凤凰城的限定区域活动(Waymo 不愿透露细节,但这块区域面积肯定大于 100 平方英里)。如果目的地在这个区域外,Gaffney 还得驾驶自己的私家车。

“这样说吧,如果我能坐 Waymo 的车直接从凤凰城到拉斯维加斯。我肯定不会再自己开车了。”Gaffney 说。

Waymo CEOJohn Krafcik

前景真的一片光明?对 Waymo 来说,像 Gaffney 这样的狂热爱好者可能才是它未来赚钱与否的关键。因为皮尤的研究显示,Uber 出了事故之后,美国人对自动驾驶汽车的怀疑正在逐渐加深。不过,大家对 Waymo 的期望值可是丝毫没有降低。

瑞银集团预计,到 2030 年自动驾驶技术就能轻松从全球收割 2.8 万亿美元,而 Waymo 的市场份额将高达 60%。摩根斯坦利则将 Waymo 的估值拉升到了 1750 亿美元,其中 800 亿美元来自自动驾驶打车服务的贡献。在 John Krafcik 的带领下,这支科学项目团队已经转型成了兵强马壮的商业公司,它要在打车、物流、车辆销售和公共交通四个领域全面开花

探访神秘仓库记Waymo自动驾驶车队繁忙

虽然后三项 Waymo 还没什么大动作,但在打车上 Waymo 真是投入了真金白银。除了两万辆主打高端市场的捷豹 I-Pace 纯电 SUV,Waymo 还向克莱斯勒订购了 6.2 万辆插电混动版 Pacifica。在凤凰城落地后,打车项目可能还会进军山景城、旧金山、底特律和亚特兰大等城市。

在自动驾驶卡车方面,Waymo 也在紧锣密鼓的准备中,Waymo 已经用自动驾驶软硬件改装了多辆 Peterbilt Class 8 半挂卡车,而这些卡车已经每天忙着往亚特兰大运送货物。未来,Waymo 可能还会与本田合作,共同打造自动驾驶递送车辆。

对于自家技术的授权,Waymo 一直语焉不详。不过今年 5 月,Waymo 终于宣布正携手菲亚特-克莱斯勒开发未来用户能从 4S 店买到的自动驾驶车辆。除此之外,Krafcik 还表示,Waymo 正与汽车行业内超过一半的厂商谈判,面向私人用户的自动驾驶汽车会在几年内问世。

在凤凰城的打车服务将成为 Waymo 成立以来最关键的节点,它也是开发、测试和市场营销人员的一次大考。不过,Waymo 不是 Uber、Lyft 那样的打车公司,也不是 Zipcar 这样的车队管理老手,它本质上还是一家科技公司,这次也是摸着石头过河。

“我认为 Waymo 怎么做准备都不过分。”Forrester 先进技术研究部门副主席 Carlton Doty 说。“不过大规模商业应用成功的关键并不在于 Waymo 的技术和测试,更重要的是那个生态圈。”

为了尽快让自动驾驶技术融入普通人的生活,Waymo 已经与多家当地公司达成协议,它的打车服务将无缝接入酒店、商场、公共交通系统和沃尔玛等。除此之外,安飞士和 AutoNation 也会与 Waymo 通力合作。

安飞士接下来的其实都是脏活累活,它要负责给 Waymo 的车辆做保养和清洁,但在凤凰城这种经常刮沙尘暴的地方,这项工作可不好做。如果黄沙漫天遮住传感器怎么办?Perez 的回答也很干脆,听交通部门的指导,靠边停车等沙暴过去。

当然,沙暴还是小事,真正困扰 Waymo 的恐怕是如何拉到足够的订单,凤凰城乘客的新鲜劲过去之后,它真能斗得过 Uber 或 Lyft 吗?部署足量的自动驾驶汽车是一种方案,但更具吸引力的杀手锏可能还是“便宜”,这就要求 Waymo 彻底让安全驾驶员下岗以节省人力成本。

Waymo 员工揭秘公司成长史:“虚实”结合成就行业领军厂商

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